La NASA cumple 50 años

El 1 de octubre de 1958 comienza a operar la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (National Aeronautics and Space Administration) de los Estados Unidos, más conocida por las siglas: NASA. Su principal objetivo era poner en órbita la primera nave tripulada de la historia, en dura competencia con la URSS, en lo que se denominó Carrera espacial

Aunque los soviéticos ganaron en casi todos los hitos de dicha carrera: primer satélite artificial en alcanzar la órbita, primer ser humano en entrar en órbita, etc. No consiguieron ganar al programa Apollo estadounidense a la hora de posar un hombre en la Luna, uno de los mayores éxitos de la agencia espacial americana.

El programa Apollo logró su meta con el Apolo 11 al aterrizar en la superficie lunar el 20 de julio de 1969 y regresar a Tierra el 24 de julio. A bordo de la nave Michael Collins, Edwin E. Aldrin y Neil Armstrong Este último fue el primer ser humano en pisar la luna y sus primeras palabras al hacerlo, fueron: “Éste es un pequeño paso para un hombre, pero un gran salto para la humanidad”.

En el año 1975 se pone fin a la “Carrera espacial”, iniciándose una etapa de cooperación entras las dos grandes potencias. Icono de ello, es la misión Apolo-Soyuz, en la que el 17 de julio de dicho año la nave soviética Soyuz 19 fue al encuentro y se acopló con la nave estadounidense Apolo. Después vinieron los vuelos del transbordador a la estación rusa Mir, vuelos de estadounidense en la Soyuz y de rusos en el transbordador, alianza que culminaría 25 años después con la construcción de la Estación Espacial Internacional (ISS), habitada desde noviembre de 2000.

A finales de los 70 y años 80 el principal programa espacial de la NASA era el Transbordador espacial”. El Columbia, Challenger, Discovery, Atlantis y Endeavour fueron los vehículos encargados de transportar a los astronautas, transportar grandes cargas hacia varias órbitas, abastecer y colocar módulos orbítales, realizar misiones del mantenimiento, etc y poder regresar a Tierra, aterrizando de forma similar a un avión, lo que les convertía en la primera nave reutilizable. Uno de los proyectos de más importancia realizados por un transbordador fue la colocación en órbita del Telescopio Espacial Hubble.

Una de las misiones mas famosas de los última años, fue la llevada a cabo en el año 1997 por la sonda espacial Mars Pathfinder,  la cual y a través de numerosas imágenes se podía observar al robot Sojourner desplazandose y explorando la superficie marciana. En 2004 una misión científicamente más ambiciosa llevó a dos robots, Spirit y Opportunity, a analizar las rocas en busca de agua, por lo que aterrizaron en dos zonas de Marte diametralmente opuestas y parece que encontraron vestigios de un antiguo mar o lago salado. La última misión sonada fue la llegada de la nave Phoenix el 25 de mayo a Marte, lugar en el que realizara varias prospecciones a diferentes profundidades para examinar el subsuelo marciano.

Para el año 2028 se prevee la llegada del hombre al planeta rojo.

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